Encuentran fósiles de algas desconocidas en meteorito caído en Sri Lanka.


La foto es una pequeña pieza de un meteorito que cayó cerca de la antigua ciudad de Polonnaruwa en Sri Lanka el 29 de diciembre de 2012.

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Si un grupo de científicos está en lo correcto, los pequeños fósiles descubiertos en el interior de un meteorito encontrado en Sri Lanka en diciembre serían la prueba de vida extraterrestre.

En un documento detallado llamado “Diatomeas fósiles en un nuevo meteorito carbonoso” publicado en la revista Journal of Cosmology, Chandra Wickramasinghe asegura haber encontrado pruebas sólidas de que la vida existe en todo el universo.

Se utilizó un microscopio electrónico para estudiar los restos de un gran meteorito (ver imagen abajo a la derecha) que cayeron cerca del pueblo de Sri Lanka Polonnaruwa el 29 de diciembre.

Wickramasinghe es el director del Centro de Astrobiología de Buckingham en la Universidad de Buckingham en el Reino Unido. En diciembre, él y sus colegas encontraron “una microestructura y morfología característica de una amplia clase de diatomeas terrestres.” El grupo llegó a la conclusión de que “la presencia de estructuras de este tipo en cualquier entorno extraterrestre podría ser interpretada como una prueba biológica inequívoca” – en otras palabras, la prueba de vida fuera del planeta Tierra.

Wickramasinghe y el fallecido astrónomo Inglés Sir Fred Hoyle co-desarrollaron una teoría conocida como “panspermia”, que sugiere que la vida existe en todo el universo y es distribuida por meteoritos y asteroides.

“Llegamos a la conclusión … de que la identificación de las diatomeas fósiles [como se muestra en la siguiente imagen] en el meteorito de Polonnaruwa es impecable y está firmemente establecida. Ya que este meteorito es considerado como un fragmento de un cometa extinto, la idea de vida microbiana transportada en el interior de los cometas y la teoría de la panspermia serían así reivindicadas, ” escribió Wickramasinghe en el trabajo de investigación.

Usando un microscopio electrónico de barrido, los científicos de Buckingham en el Reino Unido y el Centro de Astrobiología de la Universidad de Cardiff han producido las siguientes imágenes. Nota: las mediciones sobre las imágenes se indican en micrómetros. Para entender lo pequeños que son estos objetos fosilizados, 1 metro = aproximadamente 3 pies, mientras que 1 micrómetro = 1 millonésima parte de un metro.

Esta es una imagen de microscopio de electrones de la capa externa (frustule) de una diatomea (alga) fósil encontrada enredada en la matriz rocosa de un meteorito encontrado en Sri Lanka. Los científicos que han estudiado esta y otras diatomeas de la roca creen que  es una prueba de vida extraterrestre en el universo.

Pero han realizado una notable crítica a la investigación del científico y a sus conclusiones.

El astrónomo Phil Plait, escribiendo en la revista Slate, ondeó varias banderas rojas y puso en duda la validez de los resultados de Wickramasinghe.

“Wickramasinghe es un ferviente defensor de [panspermia]. Tanto es así, que él atribuye todo a la vida en el espacio”, escribió Plait. “Él ha reclamado que las células vivas halladas en la estratosfera vienen del espacio. (No existe evidencia de todo lo que hacen, y es mucho más probable que sean terrestres) …. Wickramasinghe salta sobre todo, con poca o ninguna evidencia, y dice que viene desde el espacio exterior, por lo que creo que se da una situación debida a un sesgo de su parte.”

The Huffington Post contactó con Wickramasinghe en el Reino Unido y le pidió que respondiera a algunas de las críticas formuladas contra él por Plait, comenzando con la afirmación de Plait sobre que la idea de Wickramasinghe de que hay una abundancia de la vida en el espacio exterior está sesgada.

“En 1962, [Hoyle y yo] fuimos pioneros en la teoría de los granos de carbono en el espacio sustituyendo la vieja teoría del grano de hielo. Desde el principio la comunidad de astrónomos se resistió con vehemencia, pero con el amanecer de la espectroscopia infrarroja, la teoría de granos de hielo cedió el paso a la teoría del polvo de carbón “, dijo Wickramasinghe HuffPost en un correo electrónico.

“A lo largo de algunos años, después de una gran cantidad de modelos de ajuste, llegamos a la conclusión de que material similar al biomaterial se ajustaba a todos los datos disponibles en astronomía … Se consideró la posibilidad de que la biología (microbiología) tenía un carácter universal, y ninguna observación en astronomía y biología han presentado pruebas de lo contrario.”

En un trabajo de investigación anterior co-escrito en 2012, Wickramasinghe escribió: “Durante casi cinco décadas, la evidencia a favor de un origen no terrestre de la vida y la panspermia se ha acumulado y no se ha evaluado adecuadamente. Se ha legado a un punto en que se demanda la seria atención de los biólogos hacia un cambio de paradigma, posiblemente, transformador de la cuestión del origen de la vida, con profundas implicaciones a través de muchas disciplinas.”

“Si sólo las ideas que se consideran ortodoxas reciben el apoyo por medio de concesión de subvenciones o por las oportunidades de publicación, lo cierto es que el progreso de la ciencia será reprimido al igual que lo fue en tiempos de la Edad Media”, escribió Wickramasinghe para el HuffPost.

Plait argulle que las diatomeas que Wickramasinghe ha encontrado son, “un tipo de alga, vida vegetal microscópica”, simplemente una especie de agua dulce que se encuentra en la Tierra. Wickramasinghe no niega que la muestra de meteorito que estudió su equipo contiene diatomeas de agua dulce.

“Pero – también hay al menos media docena de especies de diatomeas que los expertos no han sido capaces de identificar,” dijo Wickramasinghe.

Los críticos también han afirmado que el meteorito en cuestión no puede, de hecho, venir desde el espacio exterior. ¿Podría ser simplemente una roca de la Tierra?

Según Wickramasinghe, “Esta era también la primera estimación de los geólogos de Sri Lanka al ver la roca por primera vez. Ellos habían considerado la posibilidad de que la roca podía ser … una roca alcanzada por un rayo. Examinamos esta posibilidad y se encontró que era insostenible. De toda la evidencia que poseemos (y estamos pensando en publicar esto), yo personalmente no tengo la menor duda de que se trataba de una piedra que cayó de los cielos.”

Las imágenes microscópicas producidas a partir del meteorito de Sri Lanka son ciertamente provocativas- como también se ve en el vídeo a continuación, – pero realmente demuestran o no la existencia de vida extraterrestre es algo que permanecerá en controversia hasta que suficienctes científicos apoyen la teoría … o no.

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Lee Speigel | huffingtonpost.com

Una traducción de Disiciencia

Fuentes adicionales:

journalofcosmology.com

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